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Le paradoxe n'est qu'apparent : les matériaux se dématérialisent. Car leur conception et leur mise en œuvre font de plus en plus appel à la matière grise : calculs théoriques pour leur élaboration et leur choix ; utilisation dans la masse des matériaux moins coûteux, car moins alliés, dont la moindre performance est compensée par une combinaison avec des traitements de surface ou placages plus sophistiqués, conférant des propriétés particulières aux zones les plus sollicitées...

Autre trait commun aux technologies combinatoires, leur capacité d'adaptation à l'utilisateur et à ses besoins spécifiques : on se libère des contraintes qu'imposaient les matériaux naturels (bois, pierre...) ou élaborés "classiques" (métaux, plastiques...).

Un rapide tour d'horizon fait apparaître qu'il s'agit même de technologies à part entière.

Les matériaux métalliques, les moins affectés par ces tendances, n'y échappent pas : changements de matière plus fréquents, évolution d'éléments d'alliage, technologies de mise en forme, d'usinage ou d'assemblage énergétiquement plus rentables ou automatisables - avec l'adaptation corollaire des règles de conception et de gestion.

Pour les plastiques, la tendance est plus nette. Fini le temps où ils étaient vus comme des ersatz. Déjà, pour des productions de pointe (aéronautique, espace) ou des développements en laboratoire, les résines ont des performances étonnantes de résistance mécanique ou de tenue aux températures. Cette tendance est liée à d'autres évolutions provenant de la chimie (mise au point de nouveaux plastiques) ou de l'association avec d'autres types de matériaux - carbone-carbone et autres composites.

Pour certains composites, la tendance à la dématérialisation est flagrante. Après avoir désigné des formules diverses - béton armé, bois lamellé, cuir artificiel... - le terme tend à être réservé aux matériaux constitués d'une armature filamentaire résistante, maintenue en forme par un liant organique - domaine qui s'étend des applications de fibres de verre dispersées aux structures à hautes performances armées de filaments de bore, de carbone, qui concurrencent la tenue mécanique des métaux.

Bien d'autres matériaux améliorent leurs performances et diversifient leurs applications. Certains, dont l'usage était très spécialisé, connaissent un développement fulgurant de leurs utilisations - comme le graphite, qui concurrence des matériaux plus nobles : bon conducteur thermique et électrique, inerte à la plupart des agents chimiques, facile d'emploi, bon marché. Sans oublier les céramiques ou les terres rares : il n'y aurait ni Airbus sans titane, ni centrales nucléaires sans uranium enrichi ou plutonium, ni électronique sans silicium, en attendant l'arsenure de gallium...

Enfin, ce contrôle des matériaux sur d'autres techniques ne se limite pas au high-tech. Il se manifeste notamment dans ce qui rationalise les usages de l'énergie ou des matières premières ; il se confirme aussi dans des secteurs classiques (métallurgie, mécanique, textile), pour contribuer au renouveau de leur compétitivité.

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Sommaire et liens
Introduction
1 - Une 3è Révolution industrielle ?
2 - Des technologies altruistes
3 - Des instruments au sens élevé
Encadré 1 : "Technologie"
Encadré 2 : Biotechniques, biotechnologies, bio-industries
Encadré 3 : Des matériaux "dématérialisés"


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