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Les découvertes dans les sciences de la vie constituent une des conquêtes scientifiques majeures du XXè siècle. La portée considérable de leurs applications potentielles est mal perçue, car nous ne faisons qu'entrer dans l'ère des biotechnologies : leur stade de développement vers 1990 pourrait correspondre à 1960 pour l'informatique. L'enjeu est énorme : scientifique (compréhension des structures et des phénomènes), mais aussi économique et social, car elles affecteront des domaines divers et essentiels comme l'alimentation et la santé humaines et animales, l'extraction et l'utilisation rationnelle de ressources énergétiques et minérales, la chimie et le traitement des pollutions... Elles sont appelées à bouleverser le paysage industriel et à modifier notre environnement familier.

Les biotechnologies visent d'abord tout ce qu'on peut faire d'utile avec des micro-organismes ; ensuite, elles s'étendront probablement à l'utilisation des procédés qui naîtront de ce premier stade. Leur utilisation comme matières premières ou leur exploitation dans un processus de production caractérise les bio-industries.

Les biotechniques existent depuis très longtemps, ayant permis à l'homme de se nourrir de pain, vin ou fromage. Le passage de la phase technique à la phase technologique, amorcé avec la fermentation de la bière en 1880, est devenu complet au XXè siècle avec les antibiotiques (Fleming a découvert la pénicilline en 1928), les protéines de pétrole, etc.

Une nouvelle phase s'ouvre grâce à d'importants progrès théoriques et à la diversification des applications. Certes, "il n'existe pas de bio-industrie" (rapport Pelissolo) - du moins pas encore - mais des secteurs industriels utilisant les outils de la biotechnologie, car les bio-industries se définissent moins par la nature de leurs produits (pharmaceutiques, alimentaires, énergétiques ou autres) que par l'utilisation d'agents biologiques (végétaux, microbes) et leur mode de production qui exploite le processus du vivant. La bio-industrie pourrait naître, d'ici 15 à 20 ans [rappel : texte rédigé en 1982], de la rencontre des 4 filières biotechnologiques et des diverses applications industrielles : on peut envisager à moyen terme l'émergence d'entreprises déployant leur activité dans ce domaine, en maîtrisant ses différentes composantes, comme cela se produit dans le domaine des NTI.

Parmi les quatre grandes filières, deux sont traditionnelles : d'une part, la fermentation, qui transforme la matière organique (glucose, cellulose, amidon) à l'aide de micro-organismes ; d'autre part, les cultures cellulaires, assurant la croissance et la multiplication de cellules ou micro-organismes utilisés en tant que tels (ex. protéines de pétrole). Les innovations majeures à l'origine du saut technologique actuel relèvent surtout des deux autres filières :
- le génie enzymatique, utilisation d'enzymes pour catalyser des réactions chimiques - un procédé permet une production de sucre de 30 à 40 % supérieure, en deux fois moins de temps, moyennant une consommation énergétique réduite de 20 à 30 %, à partir d'une même quantité de canne ou de betterave ;
- le génie génétique, qui particularise, spécifie ou modifie le patrimoine génétique d'une cellule ou d'un micro-organisme en vue de son utilisation propre ou pour l'obtention de produits spécifiques - on envisage des médicaments "sur mesure" grâce à la pharmacogénétique, production industrielle de médicaments adaptés à la fois aux maladies à combattre et aux caractéristiques individuelles des patients à traiter.

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Sommaire et liens
Introduction
1 - Une 3è Révolution industrielle ?
2 - Des technologies altruistes
3 - Des instruments au sens élevé
Encadré 1 : "Technologie"
Encadré 2 : Biotechniques, biotechnologies, bio-industries
Encadré 3 : Des matériaux "dématérialisés"


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